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L’alchimie du cuir

Depuis plus de trente ans, les intérieurs des voitures Volvo bénéficient du meilleur cuir de la société Bridge of Weir Leather en Écosse. Car chaque pièce du luxueux cuir Bridge of Weir recèle plus d’un siècle d’artisanat, de savoir et d’expertise. Beaucoup le considèrent en fait comme étant le cuir automobile le plus prestigieux au monde. Pour quelle autre raison pourrait-il être dans votre Volvo?

Des éléments d’un héritage raffiné

Explorer le ciel à bord du Concorde, partir en croisière sur le mythique paquebot «The Queen Elizabeth II» (QE2), quitter la gare de l’Est à Paris à bord du prestigieux Orient-Express. Pour beaucoup, cela représente toujours le summum du luxe en voyage, en référence à une époque où aucune dépense n’était épargnée pour offrir aux passagers le maximum de confort et d’exclusivité. Mais même si ces exemples appartiennent à un passé révolu, notre penchant pour le luxe et le confort n’a pas varié, notamment lorsque nous sommes dans nos voitures. Alors, comment expérimenter un niveau de luxe comparable de nos jours? Le secret réside dans le cuir.

Cet article a commencé en mentionnant le Concorde, le QE2 et l’Orient Express. Il y a une bonne raison à cela. Tous illustrent certes les voyages luxueux en première classe, mais ils ont autre chose en commun: leur sellerie arbore le prestigieux cuir Bridge of Weir. Fondée en 1905 et située dans les faubourgs de Glasgow, la plus grande ville d'Écosse, la société Bridge of Weir est aujourd’hui le fabricant de cuir automobile indépendant le plus ancien au monde. C’est une entreprise familiale dans tous les sens du terme: ses racines remontent à 1758 et actuellement, des membres des sixième, septième et huitième générations de la famille y travaillent, tous tanneurs. Cela a donné naissance à un processus de fabrication du cuir unique en son genre, ancré dans la tradition et forgé par un savoir-faire transmis au fil des générations.

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Tout a débuté avec la Volvo 740

«Mon grand-père m’emmenait souvent à l’usine le samedi matin. J’appartiens à la septième génération de la famille depuis l’origine de l’entreprise en 1758, j'ai ça dans le sang», explique Jamie Davidson, responsable des ventes de Bridge of Weir, dont l'arrière-grand-père, Arthur Muirhead fonda la société en 1905. Mais comment la relation entre Volvo Cars et Bridge of Weir a-t-elle débuté? 

«Nous avons commencé en 1983 avec la Volvo 740», raconte Jamie. «La sellerie que nous avons fabriquée était unicolore, comme dans la plupart des voitures. Mais fait intéressant, nous avons ensuite réussi à créer un effet bicolore, presque nuageux, sur le cuir. Il avait presque l’air usagé, comme un bon vieux fauteuil qui se bonifie avec le temps.» Mais c’est le travail de Bridge of Weir sur un autre modèle Volvo qui a réellement hissé à un autre niveau la relation entre les deux sociétés. «Pour moi, le grand tournant s’est opéré avec la Volvo 850. Nous étions les fournisseurs exclusifs, ce qui était très inhabituel. Mais Volvo nous a fait totalement confiance et nous a confié tous les coloris pour la sellerie de cette voiture. C’est cela qui a réellement scellé notre relation.» 

Mais Jamie pense que la relation entre Volvo Cars et Bridge of Weir est plus profonde. «Je pense que nous avons beaucoup de choses en commun. Les valeurs phare de Volvo sont la qualité, l'environnement et la sécurité. J'aime à penser que nous partageons les mêmes valeurs. Les habitants de Göteborg et ceux de l’ouest de l'Écosse/de Glasgow présentent de multiples similitudes avec leurs connaissances approfondies de l’ingénierie lourde et de la construction navale et ils partagent même un sens de l’humour très proche.»

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Quand technologie rime avec tradition

«De nos jours, les gens veulent bénéficier de beaucoup de choses dans l’habitacle de leur voiture», dit Debra Choong, responsable du département design de Bridge of Weir. «Il recherchent les détails et un design personnalisé, mais aussi le confort. Nous passons beaucoup de temps dans nos voitures –c’est presque un salon – d’où la grande importance accordée au confort.» Mais que recherche Volvo Cars dans le cuir? «Volvo veut un cuir très doux et d’apparence naturelle», explique Debra. «Mais il doit aussi être très résistant à l’usure.» Toutefois, comme l’explique Jamie, développer un cuir répondant aux exigences des designers n’est qu’un début. «Une fois que vous avez obtenu l’esthétique, la sensation, la couleur et le toucher, le cuir doit être testé dans notre laboratoire. C’est là un autre défi car les spécifications de Volvo sont à juste titre extrêmement rigoureuses.» Bridge of Weir dispose de son propre laboratoire, doté d’un équipement complet qui permet de réaliser tous les jours un large éventail de tests. Ces tests quotidiens contrôlent les émissions, la durabilité, la résistance à l’abrasion et l’exhalation de substances dans l’habitacle. Mais des tests annuels plus extrêmes sont également effectués: les pièces de cuir sont placées dans une chambre climatique durant environ 8 semaines pour tester la finition à des températures à la fois extrêmement élevées et extrêmement basses. Il est rassurant de savoir que lorsqu’il s'agit de tester les matériaux de votre Volvo, rien n’est laissé au hasard.

L’accent est mis sur la durabilité

Volvo Cars et Bridge of Weir collaborent depuis plus de trente ans. Et durant cette période, les deux sociétés ont vu de nombreux changements. Non seulement dans le design, mais aussi dans les techniques de fabrication et de transformation. Jamie raconte: «Nous avions l’habitude d’utiliser le tannage au chrome pour tous nos cuirs, ce qui est la méthode de tannage standard utilisée dans l’industrie de la chaussure et de l’habillement. Mais avec Volvo, nous avons travaillé au développement du cuir sans chrome, tanné avec des matériaux naturels tels que la châtaigne, le mimosa et le tara.» Très bon pour les personnes souffrant d’allergies, le tannage sans chlore réduit aussi fortement l'impact environnemental. 

Bridge of Weir a investi beaucoup de temps et de ressources dans la protection de l’environnement. En conséquence, l’entreprise affiche aujourd’hui l’empreinte carbone la plus basse de tous les fabricants de cuir au monde. L’entreprise a même créé et autofinancé sa propre centrale thermique.

 Première centrale thermique de ce type brevetée au monde, c’est un facteur clé de la mission de Bridge of Weir, à savoir fabriquer un cuir haut de gamme et pauvre en carbone. «Bridge of Weir est une entreprise tournée vers l’avenir et j’en suis fier. Nous devons assurer la durabilité», dit Jamie. Le souci de durabilité de Bridge of Weir s’étend également au bien-être des animaux. La société est fière de savoir qu’elle s’approvisionne en peaux exclusivement auprès de fournisseurs qui respectent et observe les Cinq Libertés, un ensemble de normes régissant le bien-être animal et reconnues à l’échelle internationale.

Des projets d’avenir, la fierté du passé

Mais la gestion environnementale visionnaire de Bridge of Weir ne suffira pas à assurer la pérennité de l'entreprise selon Jamie. «Nous avons des traditions, des matières premières et les personnes les plus compétentes. Nous sommes très innovants et tenons à garder toujours une longueur d’avance. Mais le plus important est que nous voulons développer un cuir dont le client ne soupçonne pas encore qu'il en a besoin.» 

Et qu’en est-il du passé? De quels clients de Bridge of Weir Jamie et Debra sont-ils le plus fiers? Hormis Volvo Cars bien sûr. «Bien que cela soit antérieur à mon époque, j'aime le travail que Bridge of Weir a réalisé pour les designers de mobilier Charles et Ray Eames», déclare Debra. «Durant mes études, ces designs étaient mythiques à mes yeux. Je suis donc très fière qu’ils fassent partie de notre histoire.» Et vous Jamie? «Ma préférence va au cuir de la Chambre des lords car on pouvait le voir presque tous les jours à la télévision si l'on s’intéressait à la politique. Nous avons fait les sièges en cuir rouge pour les lords et en vert pour la Chambre des communes. «Et j’en suis très fier.» 

Assez bon pour le QE2, assez bon pour le Concorde et assez bon pour votre Volvo. Le cuir Bridge of Weir est une référence en termes de qualité, de design et d’innovation. Vive les trente prochaines années!