Diensten

De race naar perfectie

Om 4 oceanen, 6 continenten en 46.000 zeemijlen te overleven, heb je een betrouwbare boot nodig. Voor de zeilers die deelnemen aan de 2017-18 Volvo Ocean Race vind je de expertise daarvoor maar op één plaats: de Boatyard.

De boten die het in 2014-15 tegen elkaar opnamen tijdens de Volvo Ocean Race kregen rake klappen. Ze werden tot het uiterste gedreven door zeilers die als bezeten elke seconde van hun rivalen probeerden te stelen, in weersomstandigheden waarbij de jacht op Moby Dick een pedalotochtje in het park leek. Dit was de ultieme zeiltest. En na afloop droegen de boten de littekens om het te bewijzen. Maar door het veeleisende karakter van de Volvo Ocean Race hadden ze amper de tijd om hun wonden te likken. In minder dan twee jaar tijd moest de hele vloot worden gerepareerd en opgetuigd, klaar om weer aan de start te verschijnen.

Het was het begin van een nieuwe race. Maar deze keer zouden de boten het niet tegen elkaar opnemen, wel tegen de tikkende klok. De strijd zou ook niet op de volle zee worden gestreden, maar tegen de verrassende achtergrond van een oude vismarkt in de Portugese hoofdstad Lissabon.

De Boatyard is geboren

Een voormalige vismarkt aan de haven is misschien niet de eerste plek waar je de meest futuristische zeilboten ter wereld verwacht. Met zijn lange, hangarachtige loodsen, hoge daken en ligging aan zee leek deze verrassende locatie wel voorbestemd om de Boatyard te worden.

Het concept van de Boatyard werd in het leven geroepen voor editie 2014-15 van de Volvo Ocean Race. De gemeenschappelijke onderhouds- en reparatievoorziening werd ingericht om de nieuwe 'One Design' Volvo Ocean 65 boten die voor het eerst zouden strijden in de race af te stellen, te onderhouden en te herstellen. Eigenlijk maakte de komst van de nieuwe 'One Design' boten het concept van de Boatyard mogelijk. Als de boten hetzelfde ontwerp konden delen, waarom dan ook niet dezelfde onderhoudsvoorziening?

“Omdat er maar één ontwerp is, konden we een reeks protocollen bepalen voor het onderhoud van de boten”, vertelt Neil Cox, die als Refit Manager werkt in de Boatyard. “En omdat de boten identiek zijn, is het gemakkelijker om de nodige onderdelen in voorraad te houden. Eigenlijk konden we zo een onderhoudsomgeving creëren die precies lijkt op die van een auto. De klant brengt hem binnen en wanneer hij hem weer komt ophalen, is een onderhoud van topniveau uitgevoerd.”

Een onderhoud zoals bij Volvo

De manier waarop een boot een onderhoudsbeurt krijgt in de Boatyard, is goed te vergelijken met hoe uw Volvo dealer uw wagen onder handen neemt. Toegegeven, de logistiek is iets complexer. Nu ja, heel wat complexer! Maar het principe is hetzelfde.

Elk team dat meedoet aan de race krijgt een precieze datum waarop het zijn boot moet binnenbrengen in de Boatyard. Zodra de boot er is, begin het Boatyard-team aan een intensieve activiteitencyclus van vijftien weken. Het team telt dertig vaste leden: botenbouwers, zeilenmakers, elektriciens, ingenieurs, communicatie-experts en nog veel meer. De teamleden komen uit de hele wereld en ieder lid is een expert in zijn domein, met eerdere ervaring met de Volvo Ocean Race. Per boot heeft het team slechts vijftien weken om hem te repareren en op te tuigen, volgens precies dezelfde normen en specificaties als toen hij werd gebouwd.

“Het is onze taak om de zeilers weer vertrouwen te geven in hun boot.”

NEIL COX

Refit Manager, Volvo Ocean Race Boatyard

De normale gang van zaken

Eén boot repareren en aan de normen aanpassen in slechts vijftien weken is een behoorlijke uitdaging. Maar het Boatyard-team moet niet één boot afwerken ... Dit jaar nemen ze er acht onder handen, en die moeten allemaal op tijd klaar zijn en op elk vlak identiek zijn. Tijdens de zwaarste optuigfase werkt het team soms aan wel vijf boten tegelijk, die allemaal in verschillende fasen van het aanpassingsproces zitten. Dat kan onmogelijk lijken, maar voor het Boatyard-team is dit de normale gang van zaken.

Als er iemand alles weet over de uitdagingen die het team voorgeschoteld kan krijgen, dan is het wel Refit Manager Neil Cox. “Het kan soms behoorlijk overweldigend zijn. Zoals de race zelf eigenlijk”, vertelt Neil. “Maar het team overwint dat gevoel snel en gaat er dan weer stevig tegenaan.”

“Het is onze taak om de zeilers weer vertrouwen te geven in hun boot. Want uiteindelijk zitten die mannen niet zomaar wat te peddelen voor de kust. Ze racen. Ze moeten dus weten dat ze het uiterste van hun boot kunnen vragen. En dat vertrouwen geven wij ze.”

Maar hoe kan het Boatyard-team in zo'n korte tijd een identieke vloot boten afleveren die vertrouwen inboezemen en hopelijk ook tot een overwinning leiden?

Een passioneel project

De boten worden opgetuigd volgens een heel strakke planning. Er moeten dan ook verschillende mijlpalen worden behaald om te garanderen dat het op tijd lukt. Om het beetje tijd dat ze hebben optimaal te benutten, worden de cycli van vijftien weken opgedeeld in vijf verschillende fases die elk drie weken duren. En in elke fase is er weer een ander team verantwoordelijk voor het werk. “Iedereen werkt in teamverband en weet dat er om de drie weken een bepaalde hoeveelheid werk moet zijn verzet voor de boten naar de volgende fase kunnen. Later je werk inhalen, is geen optie”, legt Neil uit.

De eerste optuigfase omvat fouten opsporen, een diagnose stellen en reparaties uitvoeren. Wanneer de boten in de Boatyard binnenkomen, zit er een uitvoerige lijst met reparaties bij die boven op het gewone onderhoudswerk komen. Er wordt ook een echografie uitgevoerd om verborgen defecten aan het licht te brengen. Zodra de diagnose is afgerond, wordt de boot afgebroken tot er enkel nog een schelp in koolstof overblijft.

“De hydraulica gaat eruit, gevolgd door de dekelementen, alle elektrische onderdelen, loodgieterij ... Er blijft echt niets van over”, vertelt Neil. “Alles wordt voorzichtig verwijderd, krijgt een label en wordt weggelegd. En dan kunnen de reparatiewerken beginnen.” Hoewel de grote meerderheid van de reparaties ter plaatse wordt uitgevoerd, stuurt het team bepaalde onderdelen terug naar de fabrikant. Maar er is niet één onderdeel dat ze niet zelf onder handen zouden kunnen nemen als de omstandigheden erom vroegen. Zo groot is de expertise binnen het team.

1/8

Opgekalefaterd

Zodra de reparaties zijn afgerond, gaat de boot naar fase twee: de one-design spuitcabine. Maar het is pas in fase drie dat alles echt in orde lijkt te komen.

“In de optuigzone worden de boten weer Volvo Ocean 65 boten”, vertelt Neil. “Tegen dan is elk stukje materiaal dat zes weken geleden in de eerste fase werd afgebroken weer opgeknapt, in elkaar gestoken en getest, ofwel door de fabrikant of door ons, klaar om weer op de boot te worden gemonteerd. Dus tegen het eind van week negen heb je, met uitzondering van het roer, de mast en de kiel, weer bijna een volledige boot.”

De laatste etappe en nog verder

De volgende drie weken spelen zich af in de merkzone, waar de boten eerst worden gewogen en dan alle merktekens van de sponsors krijgen. Zodra dat allemaal klaar is, gaat de laatste optuigfase in: de boot vaarklaar maken. In deze fase haalt het team de boot uit de hangar om het communicatiemateriaal, zoals de antennetorens, te plaatsen. Dan wordt de boot opgetild door een kraan en vastgemaakt aan de kiel, waar hij twee dagen zal blijven tot de stuursystemen in orde zijn en het roer en al de rest die nodig is om de boot het water op te krijgen weer op hun plaats staan. De week daarna volgt het touwwerk en vaart de boot uit.

Tijdens de eerste twee dagen op het water wordt er een reeks tests uitgevoerd, aan bijvoorbeeld de hydraulica, de elektronica en de kiel. Zo weet het Boatyard-team zeker dat de boot perfect zeilklaar is. En dan, halfweg die laatste periode van drie weken, komt het zeilteam zijn boot ophalen. Aan het einde van week vijftien wordt de boot officieel aan het team overhandigd en kan iedereen in de Boatyard zich volledig focussen op de volgende boot in de rij. En zo gaat het door tot alle boten volledig in orde en zeilklaar zijn.

Maar het Boatyard-team is nog niet klaar als de optuigprocedure erop zit. Zodra het optuigwerk achter de rug is, begint wat Neil “het rondreizende circus” noemt. Dat bestaat uit twee mobiele versies van de Boatyard die de race de hele wereld rond volgen en die met elkaar haasje-over spelen om zo efficiënt mogelijk te kunnen werken. De mobiele Boatyards werken als een pitstop op een racebaan. Hoeveel onderhoudswerk er moet gebeuren, hangt af van hoe veeleisend de vorige etappe van de race was.

Een kijk van op het dek

En wat met de mensen die deze boten de volgende acht maanden hun thuis mogen noemen, de zeilers zelf? Wat is het meest waardevolle dat ze van de Boatyard krijgen? We vroegen drievoudig Volvo Ocean Race veteraan Martin Strömberg wat hij van de Boatyard nodig heeft om topprestaties te kunnen neerzetten.

“In de Volvo Ocean Race moet je de boot kunnen vertrouwen. Het belangrijkste wat de Boatyard me als zeiler geeft, is dus gemoedsrust."

Martin komt uit Göteborg, de thuishaven van Volvo Cars. Hij weet hoe belangrijk het is om iets stevigs en betrouwbaar tussen jou en de verborgen gevaren van de diepe, blauwe zee te hebben.

“Wanneer je midden in de nacht aan het zeilen bent, en het is pikdonker en de wind giert om je heen, dan moet je zeker weten dat je boot je hierdoor haalt. Je wilt weten dat de boot veilig is. Gelukkig kan ik erop vertrouwen dat de Boatyard zijn werk heeft gedaan en dat de boot die ze afleveren 100% in orde is”, zegt Martin.

Iemand die bereid is bijna letterlijk zijn leven in jouw handen te leggen ... Een beter compliment voor je kennis en expertise kun je niet krijgen! En dat is precies wat zeilers zoals Martin elke keer weer doen wanneer ze de uitdaging van de Volvo Ocean Race aangaan: ze leggen hun leven in de handen van de Boatyard.

En wat vindt Neil daarvan? “Wanneer wij een boot teruggeven, doen we dat in het volste vertrouwen. En we hopen dat de teams evenveel vertrouwen voelen als wij”, antwoordt hij. Volgens mij bestaat daar geen twijfel over.

Onderhoud door Volvo

LEES MEER