Milieu

De onzichtbare luxe van het leven

Het Interior Air Quality Testing Team van Volvo Cars is getraind om te letten op de dingen die we niet kunnen zien in de lucht rondom ons. Dankzij hen is het telkens weer een verademing wanneer u instapt in uw Volvo.

KENNETH ANDERSON

Elk element krijgt zijn plaats

Neem even de tijd om uzelf de onderdelen in te beelden die samen het interieur van uw Volvo vormen. Wat ziet u? Zetels, een dashboard, matten, bekerhouders, een handschoenkastje, knoppen ... De lijst is vrij lang. Elk van deze elementen is zo ontworpen dat het naadloos samenwerkt met alle andere om u een aangename rijervaring te bezorgen. Maar hebt u ook aan de materialen gedacht waaruit ze bestaan? Wie zorgt ervoor dat die goed bij elkaar passen en aangenaam aanvoelen? Het antwoord: mensen zoals Annelie Synnerdahl en Hanna Sundqvist.

Annelie en Hanna zijn samen al 47 jaar aan de slag als Analysis Engineer bij Volvo Cars. We kunnen dus met zekerheid zeggen dat ze het een en ander weten over hoe de lucht in uw Volvo precies wordt verwerkt. Samen zijn ze verantwoordelijk voor de analyse van de interieurmaterialen in de wagens van Volvo. Zij moeten ervoor zorgen dat deze vrij zijn (en blijven) van schadelijke stoffen en geurtjes. Maar hoe doen ze dat en hoe ziet een normale werkdag eruit voor hen? Wat doen ze precies om de lucht in de auto's zo schoon mogelijk te houden?

“We zijn voortdurend bezig met een hele reeks testactiviteiten. Het zijn er zo veel dat we niet echt 'normale' werkdagen hebben”, vertelt Annelie.

Annelie en Hanna zijn betrokken bij elke stap van elke test, van de vroegste ontwikkelingsfases tot het moment waarop een auto als 'schoon' wordt beschouwd en klaar is om te vertrekken.

“We testen echt alles,” legt Hanna uit, “van kleine onderdelen, zoals bekerhouders, afdichtingen en knoppen, tot grotere, complexere delen, zoals consoles of matten. We testen de wagens daarnaast volledig in testcellen met zonnesimulatie en soms ook op de weg.” Maar welke tests ze ook uitvoeren, ze zijn pas klaar wanneer ze helemaal tevreden zijn over de luchtkwaliteit in de cabine.

“Na een tijdje leer je de geur van bepaalde materialen te herkennen, zoals rubber en leer. Je herkent zelfs de geur van bepaalde chemicaliën!”

Hanna Sundqvist

Interior Air Quality Testing Team van Volvo Cars

Een een-tweetje tussen wetenschap en onze zintuigen

Bij hun zoektocht naar schadelijke stoffen beschikken Annelie en Hanna over meer dan hun eigen expertise en haarscherpe reukzin. Ook het analysemateriaal in het laboratorium helpt hen een handje. “Wanneer we bijvoorbeeld vloermatten testen, leggen we de hele mat in een emissiekamer en verhitten we ze tot een temperatuur van 65 °C”, vertelt Hanna. Ze gebruiken emissiekamers om de concentratie van ongewenste stoffen in materialen op te sporen en te meten. “Na een bepaalde tijdspanne nemen we een staal van de lucht in de kamer. Als we vluchtige stoffen ontdekken, verzamelen we ze en sturen we ze naar het chemielaboratorium voor verder onderzoek.” Het is een ingewikkeld en doorlopend proces dat veel geduld en oog voor detail vereist.

Maar naar wat zijn Annelie en Hanna dan precies op zoek en hoe maken ze een onderscheid tussen wat gevaarlijk is en wat niet? “Sommige stoffen staan bekend als bijzonder gevaarlijk. Daar willen we natuurlijk geen enkel spoortje van in onze auto's”, verklaart Hanna. “Andere stoffen zijn vrij ongevaarlijk, maar kunnen wel hoofdpijn of duizeligheid veroorzaken als je lange tijd wordt blootgesteld aan een hoge concentratie ervan. Daarom moeten we ervoor zorgen dat de concentratie steeds ruim onder de normen blijft.” Ook op de hoogte blijven van de nieuwste regels en wetten over emissieniveaus, zowel de wereldwijde regelgeving als de strenge normen van Volvo zelf, is een belangrijk deel van hun job.

Een beter zicht

Als het op veilig rijden aankomt, is het ongelofelijk belangrijk dat u een duidelijk zicht op de omgeving rondom de auto en vooral op de weg voor u hebt. Dit nemen ze heel serieus bij Volvo en daarom houden Annelie en Hanna er rekening mee tijdens het testen. Om ervoor te zorgen dat u steeds ongehinderd alles kunt zien vanuit uw Volvo, voeren ze uitgebreide tests uit op wat ze 'condensatie' noemen.

“Condensatie ontstaat wanneer bepaalde materialen van het interieur reageren op warmte, voornamelijk van zonlicht, en er stoffen vrijkomen die condenseren op de ruiten”, legt Annelie uit. Die condens kan niet alleen het zicht vertroebelen, maar ook wijzen op andere sluimerende gevaren. “Condensatie op de voorruit is ook een teken dat er stoffen in de lucht hangen die mogelijk niet zo gezond zijn om in te ademen”, legt Annelie uit. “Sommige courante ftalaten (stoffen die worden toegevoegd aan plastic om het flexibeler, duurzamer en slijtvaster te maken) zijn zelfs erg ongezond. Die ftalaten mogen niet worden gebruikt in componenten van Volvo.”

Ook bekend als 'het Geurtjesteam'

Annelie en Hanna sporen niet alleen schadelijke stoffen op, ook voor onaangename of onnodige geurtjes hebben ze echt een neus. Hun expertise op dit vlak heeft hen de liefdevolle bijnaam 'het Geurtjesteam' opgeleverd. “Na een tijdje leer je de geur van sommige materialen te herkennen, zoals tapijt, rubber en leer. Je herkent zelfs de geur van bepaalde chemicaliën!”, zegt Hanna.

Maar een geurtje betekent niet noodzakelijk dat er een gevaar is voor de gezondheid. “Sommige materialen hebben een sterke geur, maar zijn volledig ongevaarlijk. Anderzijds verspreiden bepaalde extreem giftige stoffen helemaal geen geur”, legt Annelie uit. “Als een materiaal onaangenaam ruikt, is het interessant om te achterhalen door welke stof dat precies komt.” Maar wie bepaalt of een geur goed of slecht is? “Geur is subjectief”, zegt Hanna. “Daarom zijn bepaalde geuren aanvaardbaar. Maar ze mogen de bestuurder nooit afleiden of een negatieve invloed hebben op de rijervaring in het algemeen.”

We horen vaak dat bepaalde geuren ons humeur en de manier waarop we dingen waarnemen, kunnen beïnvloeden. Wat is de deskundige mening van Annelie en Hanna hierover? “Ik ben ervan overtuigd dat geuren een sterk effect hebben op je welzijn. Niet alleen in de auto, maar waar je ook bent”, verklaart Annelie. “Associaties, verwachtingen, zelfs je humeur ... een bepaalde geur kan ze beïnvloeden. Daarom is het zo belangrijk dat de luchtkwaliteit in een Volvo net zo goed is als de algemene kwaliteit van onze auto's.”

Oplossing voor het probleem

Zoals u zich wel kunt voorstellen, zijn de kwaliteitscontroles door het Interior Air Quality Testing Team heel streng. Ze werken dan ook aan een erg belangrijk en gevoelig aspect van de wagen. Wat gebeurt er als een product niet voldoet aan de strenge eisen van Volvo Cars? “Soms is het mogelijk om de materialen te vervangen of het productieproces aan te passen om de emissie van deze stoffen te beperken. Maar het gebeurt ook dat we een ontwerp volledig moeten omgooien. Dan begint het testen weer van voor af aan.”

Het klinkt misschien als veel en hard werk, maar Annelie en Hanna zijn het erover eens dat het ook veel voldoening geeft. Vooral wanneer hun opmerkingen een concept beïnvloeden of een project in een compleet nieuwe richting sturen.

Weer een auto die de test doorstaat.

Wat houdt de toekomst in?

Nu de vervuiling over de hele wereld toeneemt, wordt het werk van experts zoals het Interior Air Quality Testing Team van Volvo Cars almaar belangrijker en hun kennis steeds waardevoller. Hoe ziet volgens hen de toekomst van de luchtkwaliteit in onze auto's eruit?

“We geloven dat er meer gerecycleerde en lichtgewicht materialen op het toneel zullen verschijnen. Maar wij willen er vooral voor zorgen dat enkel de beste materialen worden gebruikt in het interieur van Volvo's.” Neem dus even diep adem wanneer u straks in uw auto bent gestapt en geniet van een onzichtbare luxe: schone, frisse lucht.