Prestaties

De perfecte rijervaring

Evenwicht. Zelfvertrouwen. Controle. Dit zijn de hoofdkenmerken van de S60, een wagen die de unieke kijk van Volvo Cars op autorijden benadrukt. We bezochten een geheim testcircuit in Zweden om meer te weten te komen.

IAN DICKSON

Stuurgedrag, wendbaarheid en rijcomfort creëren samen een 'gevoel van verbondenheid'

"Drie zaken moeten tiptop in orde zijn als je de perfecte rijervaring wilt bieden", zegt Kenneth Ekstrom, Attribute Leader voor de rijervaring, wendbaarheid en besturing van de S60. "Dat zijn stuurgedrag, wendbaarheid en rijcomfort." Door de combinatie van deze drie kenmerken straalt de S60 een 'gevoel van verbondenheid' uit. Zo noemt Kenneth het toch.

"Een wagen uitstraling geven: dat is altijd een van onze doelen", vertelt Kenneth tijdens ons bezoek aan het testcircuit van Volvo Cars, waar hij met een ultrageheim prototype van de S60 rondrijdt. "Hij moet bruisend van leven aanvoelen. Verbonden. Strak en doortastend. Dat is zeer belangrijk."

"Je moet die verbondenheid voelen via het stuur, de zetel of de pedalen. Je moet het wegoppervlak voelen, zodat je niet te geïsoleerd bent. Maar niet zo fel dat de wagen vermoeiend wordt om in te rijden. Als je een bocht neemt, moet het voelen alsof de wagen met jou meedraait. Instinctief en precies op het juiste moment."

Terwijl hij praat, rijdt Kenneth met de S60 op een van de vele wegen in het testcentrum. Hier bootst Volvo levensechte rijomstandigheden na. De wagen voelt altijd perfect in evenwicht, bij elke snelheid. Dit prototype van de S60 is zijn kantoor op vier wielen, een plek waar hij zich helemaal op zijn gemak en in controle voelt.

Zijn passie voor auto's en rijden gaat veel dieper dan zijn werk bij Volvo Cars. Wanneer hij niet aan de rijkenmerken van de nieuwe S60 aan het sleutelen is, is Kenneth een gedreven en succesvolle amateur-racecoureur. Hij neemt deel aan races in heel Zweden. Bij Volvo Cars staat Kenneth aan het hoofd van een team collega's die net zo fanatiek met auto's bezig zijn als hij. Ze zijn allemaal anders, maar hebben stuk voor stuk oog voor detail. Ze weten hoe ze willen dat de auto voelt en vooral hoe ze dat voor elkaar krijgen.

"Ik hou ervan dat wij als ontwikkelingsingenieurs een invloed hebben op zo veel aspecten van het voertuig", vertelt Kenneth enthousiast. "Van de ophanging tot de manier waarop de auto stuurt: wij geven de attitude van de wagen mee vorm. Met de S60 creëerden we een wagen waarin je echt van het rijden kunt genieten, maar die ook makkelijk om in te rijden is."

Het streven naar perfectie van Kenneth en zijn team brengt hen overal ter wereld. Eerst beginnen ze in de rijsimulator in het R&D-lab van Volvo Cars, met hetzelfde systeem dat Ferrari en Porsche gebruiken om de dynamica van hun wagens aan te scherpen. Daarna trekken ze richting Zweden en nog verder voor levensechte wegtesten om de wagen op allerlei ondergronden en in verschillende omstandigheden uit te proberen. Door dit intensieve testprogramma kunnen ze voorspellen hoe de wagen in elke situatie zal reageren. Dit is de sleutel tot het 'gevoel van verbondenheid'. Want ondanks de fysica, engineering en testen die allemaal nodig zijn om die perfecte opstelling te creëren, komt het uiteindelijk neer op het gevoel dat je tijdens het rijden ervaart.

"Je moet je één met de wagen voelen", zo omschrijft Kenneth het. "Rijden moet intuïtief, boeiend en voorspelbaar zijn. Als we een wagen ontwikkelen die intuïtief, zelfverzekerd en onder alle omstandigheden goed in balans is, wordt rijden vanzelf leuker."

Kenneth staat bij de S60

"Het gaat om de harmonie tussen stuurgedrag, wendbaarheid en rijcomfort. En om de unieke kijk van Volvo Cars op de rijervaring, waarbij de wagen niet te stijf maar ook niet te zacht, niet te druk maar ook niet te emotieloos is. Een wagen met vloeiende lijnen die altijd in evenwicht en spannend is – nooit vermoeiend. "Bij engineering ga je op zoek naar het beste compromis, en net dat proberen wij hier te doen", voegt Kenneth toe.

"Je weet vrij snel wat voor een wagen het is. Ook is het belangrijk dat een auto voorspelbaar reageert", zegt zijn collega Eric Olsson, chassisingenieur. Eric test het prototype maanden aan een stuk en is voortdurend bezig met optimaliseren, aanpassen en herberekenen. "Hierdoor weten we hoe de wagen in verschillende situaties zal reageren. Zo heeft de bestuurder de totale controle over alle omstandigheden tijdens het rijden, ook al heeft hij een bepaalde situatie nooit eerder meegemaakt", aldus Eric.

"Dit zelfverzekerde gevoel van controle, maar dan met een dynamische toets, maakt de S60 zo aangenaam om in te rijden", zegt hij nog. "Zo creëer je een rijervaring waar andere wagens binnen deze klasse niet aan kunnen tippen",

voegt Kenneth toe met een zelfverzekerde glimlach. "Volgens mij is dit een van de leukste Volvo's om mee te rijden ooit."