Kappløpet mot horisonten

Det vi i dag kjenner som Volvo Ocean Race, begynte for 44 år siden. Siden den gang har kombinasjonen av spenning, utholdenhet og dyktighet ført til at regattaen i dag blir ansett som seilsportens barskeste utfordring. La oss se hvordan det hele begynte!
Historie

Kappløpet mot horisonten

Historien bak Volvo Ocean Race

I dagens Volvo Ocean Race ser vi strømlinjeformede, moderne båter som skjærer gjennom bølgene i en dristig kamp mot klokken. Slik har det imidlertid ikke alltid vært. Hvis de som deltok i regattaen da den ennå var i sin spede barndom, kunne gå om bord i en av båtene som konkurrerer i regattaen i dag, ville de nok oppleve det som å sette fot på en fremmed planet.

Hvordan utviklet Volvo Ocean Race seg fra en beskjeden og litt amatørmessig regatta, til verdens mest ekstreme regatta? La oss sette seil og reise tilbake til 1869 for å finne ut mer!

Gauloises 3 i Whitbread Round the World Race 1981.

Veien mot eventyret

Røttene til det som skulle bli Volvo Ocean Race, kan spores tilbake til to viktige hendelser: åpningen av Suezkanalen i 1869 og åpningen av Panamakanalen i 1914. Disse grensesprengende konstruksjonene er to av de største maritime snarveiene i historien. Ikke bare gjorde de handelsrutene kortere og mer tilgjengelige for datidens store, skværriggede skip. De reduserte også den høye risikoen forbundet med reiser over havet. Det var ikke lenger nødvendig å navigere gjennom det ugjestmilde Sørishavet for å frakte last mellom Asia, Australia, Afrika, Europa og Amerika. Men ikke alle var så opptatt av tilgjengelighet og at ting skulle bli enklere. Noen var fremdeles på jakt etter nye eventyr. En av dem var engelske Sir William Robert Patrick «Robin» Knox Johnston.

Et stort mål

I 1969 vant Robin Knox-Johnston Sunday Times Golden Globe Race og ble den første til å seile jorden rundt alene uten stopp. Oppildnet av sin egen prestasjon, tok han kontakt med de to seilsportjournalistene Guy Pearce og Anthony Churchill. Han ville arrangere en regatta jorden rundt for båter med mannskap, som skulle følge rutene til de gamle skværriggede skipene.

Sammen la de planen for et idrettsarrangement som skulle få seilerne tilbake til de utfordrende farvannene og rutene som man benyttet før Suezkanalen og Panamakanalen så dagens lys.

Jerry Djkstra, navigatør og vaktleder på Cornelis van Rietschoten’s Flyer’ når hun vant 1977/8 Whitbread Round the World Race.

Regattaen blir født

Seilerlivet har alltid appellert til de eventyrlystne. Derfor var det enkelt å finne kandidater til å stille opp i regattaen. Det vanskelige var å finne en sponsor. Det var ikke før Pearce og Churchill tok kontakt med den britiske seilforeningen The Royal Naval Sailing Association i 1971, at planen deres virkelig begynte å ta form.

Historien forteller at Otto Steiner fra seilforeningen møtte oberst Bill Whitbread – som drev et bryggeri, en familiegeskjeft som skulle bli regattaens første sponsor – for å diskutere det hele på en pub i Portsmouth. Det var altså i disse beskjedne omgivelsene at forgjengeren til Volvo Ocean Race ble født.

Startskuddet for det første Volvo Ocean Race, eller Whitbread Round the World Ocean Race som det var kjent som den gangen, gikk i Portsmouth den 8. september 1973. Totalt 17 privateide båter i varierende former og størrelser, fra 7 forskjellige land, deltok i regattaen. Den varte i 7 måneder og dekket en total distanse på 43 500 kilometer i 4 etapper. Deltagerne satte kursen mot Cape Town (Sør-Afrika), seilte videre til Sydney og fortsatte til Rio de Janeiro (hvor de hadde et stopp) før de begynte på den lange ferden tilbake til Portsmouth.

Vi kan nok trygt si at de fleste av seilerne som deltok i regattaen i 1973, ikke egentlig visste hva som ventet dem der ute på de store hav. Fotografier fra den gang står i skarp kontrast til det høye profesjonelle nivået og de grundige forberedelsene vi forbinder med konkurransen i dag. Menn i bar overkropp sitter på dekk og klimprer på gitar og spiller kort, mens de røyker pipe og snakker om løst og fast. Det ser mer ut som begynnelsen på en hyggelig lystseilas enn på en krevende utfordring til havs.

Et hjem på bøljan blå

Det å ofre komfort for å lykkes, hører ganske enkelt med til jobben for lagene som deltar i dagens Volvo Ocean Race. I 1973 la man derimot stor vekt på å gjøre det hjemmekoselig. Det var ikke uvanlig å høre historier om fine viner, kjøleskap breddfulle av ferskt kjøtt og kokker på heltid som (var) en del av mannskapet.

Men til tross for den amatørmessige innstillingen og fokuset på moro og komfort, var regattaen preget av en imponerende pionerånd og fryktløs eventyrlyst. Her hadde man muligheten til å overvinne de uforutsigbare elementene, overleve reisen mot fjerntliggende mål og manøvrere seg gjennom lunefulle farvann. En mulighet disse pionerene grep begjærlig.

Å vinne og være best

44 år og mange teknologiske nyvinninger senere har gentlemansånden som preget regattaen de første årene, veket plassen for rå profesjonalisme og en ubendig vilje til å vinne. De 65 fots båtene som brukes i Volvo Ocean Race i dag, er som Formel 1-racerbiler å regne sammenlignet med båtene som satte seil i Portsmouth i 1973.

Separate lugarer, fine viner, ferskt kjøtt, egne kokker om bord og ferskvann hører fortiden til. Dagens regattaer byr i stedet på køyesenger, GPS-systemer, avsaltet vann, pulvermåltider og proteinbarer. Mannskapene består av verdensmestre og olympiske mestre, og de privateide båtene har veket for båter som verdenskjente varemerker har sponset med mange millioner.

Moderne teknologi bringer publikum verden rundt tettere på mannskapene enn noen gang. Det overføres i sanntid på Twitter, oppdateringer blir lagt ut på Facebook, video strømmes direkte fra båtene, og mannskapenes egne reportere er vitne til alt som skjer. Når fulltidsreportere gjøres til fullverdige medlemmer av laget, får publikum se det som de inntil for få år siden bare kunne forestille seg når det ble gjenfortalt av dem som hadde vært med.

Men tross alle teknologiske fremskritt og ruteendringer kan selv ikke de mest hardbarkede seilentusiastene benekte at Volvo Ocean Race er og blir den tøffeste utholdenhetsprøven seilsporten har å by på. Her blir verdens beste seilbåter presset til det ytterste av verdens beste mannskaper. Alle har ett eneste mål for øye – å vinne.

Klar for nye eventyr

Volvo Ocean Race