Seguridad

Qué es la tecnología LiDar y su relación con los coches

Los vehículos totalmente autónomos del futuro revolucionarán la seguridad en carretera, pero para ello necesitan ver y entender claramente lo que les rodea. Esa es la razón de que Volvo Cars esté trabajando con la empresa de tecnología estadounidense Luminar en el desarrollo de una tecnología LiDAR basada en láser que permita ver más, y más lejos, que nunca.

TEXTO: LEO WILKINSON

Esta imagen muestra cómo la tecnología LiDAR de Volvo Cars “ve” el mundo a su alrededor

La visión lo es todo en lo que respecta a los vehículos totalmente autónomos del futuro. Volvo Cars tiene la visión de que los vehículos totalmente autónomos hagan nuestras carreteras más seguras, nos den mayor libertad a la hora de utilizar nuestro tiempo e incluso cambien el diseño de nuestras ciudades. Esta es la visión del futuro explorada por el prototipo Volvo 360c. Visión también significa vista y, obviamente, es igual de importante. El éxito de los vehículos autónomos depende de que puedan ver y percibir el mundo que los rodea. Detectar la diferencia entre un niño y una boca de incendios, o ver un perro y prever que lo más probable es que detrás aparezca la persona que lo está paseando, es algo que el ser humano puede hacer instintivamente. Si conseguimos que los vehículos totalmente autónomos también lo hagan, podremos crear la movilidad segura, sostenible y flexible del futuro.

Qué es la tecnología LiDar
Nosotros utilizamos los ojos para ver y el cerebro para interpretar lo que vemos; los vehículos autónomos utilizan cámaras, sensores y software. LiDAR (siglas en inglés de Light Detection and Ranging) es uno de los componentes centrales. Esta tecnología funciona disparando pulsos rápidos de luz láser (invisible) y midiendo el tiempo que tardan en volver al origen después de alcanzar el objetivo. Esto se produce muchos miles de veces por segundo a través de múltiples haces. En combinación con un posicionamiento GPS preciso y el software adecuado, el sistema crea en tiempo real un mapa LiDar en 3D sumamente detallado de los alrededores del vehículo.

La imagen que “ve” el sistema es lo que se conoce como una nube de puntos. Esta masa de puntos que destacan en vivos colores sobre un fondo negro es muy diferente de cómo vemos nosotros el mundo pero incluye una increíble cantidad de información y permite a un vehículo autónomo trazar su progreso —y monitorizar lo que ocurre a su alrededor— con precisión milimétrica.



Socios a la vista
No todos los sistemas LiDAR son iguales, sin embargo. Para asegurarse de que sus vehículos autónomos del futuro tengan la mejor visión posible, Volvo Cars se ha asociado y ha invertido en Luminar, una empresa de nueva creación que ha desarrollado su propia tecnología LiDAR avanzada.

En colaboración con los ingenieros de Volvo Cars en California, Luminar ha desarrollado una tecnología LiDAR que puede ver más que muchos de los sistemas similares disponibles en este momento. Puede detectar objetos a 250 metros, lo que supone una diferencia esencial a velocidades de autopista y da al vehículo más tiempo para reaccionar ante un posible peligro.

La persona que hay detrás de Luminar es el consejero delegado Austin Russell, que empezó a trabajar en la tecnología de sensores a los 10 años y fue cofundador de Luminar en 2012 a los 17. Su visión ha generado una tecnología LiDAR sin igual. “Para que los vehículos autónomos se conviertan en una verdadera realidad deben ser capaces de ver y comprender el mundo que los rodea en 3D. Para resolverlo, nos propusimos construir una tecnología a partir de cero”.

Aparte de su excepcional alcance, la tecnología LiDAR desarrollada por Luminar y Volvo Cars también capta un nivel de detalle sin precedentes. “Nuestra tecnología permite detectar formas humanas y sus acciones, algo que LiDAR no había podido hacer hasta ahora en un vehículo”, afirma Russell.

Los sensores de Luminar también ayudan a resolver algunos de los problemas prácticos del desarrollo de los vehículos totalmente autónomos, explica Russell, como la capacidad de ver fácilmente objetos oscuros sobre un fondo oscuro y de funcionar correctamente en condiciones de lluvia, niebla y nieve.

Volvo y los sistemas LíDAR

El poder de la percepción
Hacer que los vehículos autónomos vean con precisión un objeto es el primer paso para que sean seguros. El siguiente es ayudarles a comprender de qué objeto se trata y cómo podría —o no— comportarse para poder reaccionar en consecuencia. Esa es también la razón de que Volvo Cars y Luminar colaboren en el desarrollo de un software de “tecnología de la percepción” que permita a los vehículos autónomos del futuro tomar las decisiones correctas en la carretera.

“La tecnología autónoma llevará la conducción segura a un nuevo nivel, más allá de las limitaciones humanas, y promete nuevas ventajas para nuestros clientes y para la sociedad en su conjunto”, señala Henrik Green, vicepresidente primero de Investigación y Desarrollo de Volvo Cars. “Luminar comparte nuestra visión para hacer realidad esas ventajas. Esta nueva tecnología de la percepción es el resultado de una estrecha colaboración entre nuestros ingenieros de California y sus colegas de Luminar. Es un importante paso adelante hacia los objetivos estratégicos principales de Volvo: la introducción segura de vehículos totalmente autónomos”.

Visión de nuestro futuro autónomo: el prototipo Volvo 360c

Imaginemos un futuro en el que el vehículo ofrece una experiencia de viaje en primera clase que te permite invertir el tiempo en trabajar, dormir, ver una película o, sencillamente, relajarte mientras conduce por ti de forma segura. Este es el futuro explorado por el Volvo 360c: un prototipo eléctrico y totalmente autónomo creado para suscitar el debate sobre los cambios positivos que podría acarrear la conducción autónoma.

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