Sécurité

Guidage laser: comment les voitures autonomes voient

Les voitures totalement autonomes du futur révolutionneront la sécurité routière, mais cela nécessite qu’elles puissent voir et comprendre clairement leur environnement. C’est la raison pour laquelle Volvo Cars collabore avec la société technologique américaine Luminar, afin de développer la technologie LiDAR basée sur le laser et capable de voir plus loin et de manière plus détaillée que jamais.

WORDS: LEO WILKINSON

Cette photo montre comment la technologie LiDAR de Volvo Cars «visualise» le monde qui l’entoure

La vision est la chose la plus importante lorsqu’il s’agit des voitures totalement autonomes du futur. La vision de Volvo Cars est celle de véhicules totalement autonomes qui rendront nos routes plus sûres, nous donneront plus de liberté sur la façon d’utiliser notre temps et changeront même la conception de nos villes. Telle est la vision du futur explorée par le concept-car Volvo 360c. Qui dit vision dit aussi vue bien sûr, et c’est tout aussi important car le succès des voitures autonomes reposera essentiellement sur leur aptitude à voir et percevoir clairement le monde qui les entoure.  Être capable de faire la différence entre un enfant et une borne incendie ou voir un chien et anticiper le fait que quelqu’un le promène probablement, sont des choses que nous, en tant qu’êtres humains, faisons d’instinct. Permettre à des voitures totalement autonomes de faire la même chose est ce qui va créer la mobilité sécurisée, durable et flexible du futur.

Vision laser
Nous avons des yeux pour voir et des cerveaux pour comprendre ce que nous voyons. Les voitures autonomes s’en remettent à des caméras, des capteurs et un logiciel. LiDAR (Light Detection and Ranging = détection et estimation de la distance par la lumière) est l’un des composants essentiels. Cette technologie fonctionne en envoyant de rapides impulsions de lumière laser (invisible) et en mesurant combien de temps il faut à ces impulsions pour retourner à leur source. Cela se produit plusieurs milliers de fois par seconde avec de multiples rayons. En associant le système à un positionnement GPS précis et au bon logiciel, cela crée une carte 3D extrêmement détaillée de l’environnement de la voiture, et ce, en temps réel.

L’image que le système «voit» est connue sous le nom de nuage de points. Cette masse de points de couleur lumineux sur fond noir diffère beaucoup de la façon dont nous voyons le monde. Pourtant, elle est incroyablement riche en informations et permet à une voiture autonome de déterminer ses mouvements – et surveiller ce qui se passe alentour avec une grande précision.

Partenaires en vue
Tous les systèmes LiDAR ne sont toutefois pas créés à l’identique. Et pour s’assurer que ses voitures autonomes auront la meilleure visibilité possible, Volvo Cars a pris pour partenaire Luminar et a investi dans cette start-up technologique basée aux États-Unis qui a développé sa propre technologie LiDAR de pointe.

En partenariat avec les ingénieurs de Volvo Cars en Californie, Luminar a développé la technologie LiDAR qui peut voir plus loin que de nombreux systèmes similaires disponibles actuellement. Elle peut détecter des objets jusqu’à une distance de 250 mètres, ce qui fait une différence cruciale dans la circulation à grande vitesse sur autoroute, donnant à la voiture plus de temps pour réagir face à un danger potentiel.

Le fondateur de Luminar est le CEO Austin Russell, qui a commencé à 10 ans à travailler avec la technologie laser et a cofondé Luminar en 2012 à l’âge de 17 ans. De sa vision est née la technologie LiDAR, qui est à nulle autre pareille. «Pour que les voitures autonomes deviennent vraiment réalité, elles doivent être capables de voir et comprendre de façon fiable le monde qui les entoure en 3D. Nous avons construit une technologie nouvelle de fond en comble pour résoudre ce point.»

Outre sa portée exceptionnelle, la technologie LiDAR développée par Luminar et Volvo Cars capture un niveau inédit de détails. «Notre technologie permet de détecter la forme des êtres humains et leurs actions, ce qui n’avait jamais été possible auparavant avec LiDAR dans des véhicules,» dit Russell.

Les capteurs de Luminar contribuent aussi à résoudre certains problèmes pratiques rencontrés dans le développement de voitures totalement autonomes, explique Russell, tels que la capacité à voir facilement des objets sombres sur un fond sombre et de fonctionner correctement dans de mauvaises conditions telles que la pluie, le brouillard et la neige.

La puissance de perception
Permettre à des voitures autonomes de voir un objet avec précision est la première étape à franchir pour les rendre sûres. L’étape suivante consiste à les aider à comprendre de quel objet il s’agit et comment celui-ci pourrait ou ne pourrait pas se comporter afin de pouvoir réagir en conséquence. C’est pourquoi Volvo Cars et Luminar travaillent aussi ensemble pour développer un logiciel basé sur la «technologie de la perception», qui garantira le fait que les voitures autonomes du futur prendront les bonnes décisions sur la route.

«La technologie autonome sécurisera la conduite à un niveau inédit, au-delà des limites de l’homme et promet de nouveaux avantages pour nos clients et la société dans son ensemble,» déclare Henrik Green, Senior Vice President for Research and Development chez Volvo Cars. «Luminar partage notre vision en faisant de ces avantages une réalité. Cette nouvelle technologie de la perception est le résultat d’une étroite collaboration entre nos ingénieurs en Californie et leurs collègues de Luminar. C’est une nouvelle étape importante en direction de l’un de nos principaux objectifs stratégiques chez Volvo – le lancement en toute sécurité de voitures totalement autonomes.»

Une vision de notre futur autonome: le concept Volvo 360c

Imaginez un futur dans lequel votre voiture offre une expérience de voyage en première classe, vous permettant de passer votre temps à travailler, dormir, regarder un film ou simplement vous détendre tandis qu’elle conduit pour vous, en toute sécurité. C’est le futur exploré par la Volvo 360c, un concept-car électrique, totalement autonome créé pour lancer le débat sur les changements positifs que les voitures autonomes pourraient apporter.